Bourdieu's symbolic power and postcolonial organization theory in local–expatriate relationships: An ethnographic study of a French multinational corporation in Singapore

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Abstract

This empirical study seeks to illustrate the complementary interplay between Bourdieu's theory of symbolic power (field, habitus, cultural capital) and postcolonial organizational theory. Local and expatriate regional subsidiary managers of a French multinational corporation (MNC) hosted in Singapore share their divergent views on managerial assertiveness. Findings from ethnographic fieldwork point to the exercise of symbolic power and the differentiated responses to this imposition. The differentiated value of managerial assertiveness is found to be undergirded by not just power relationships within the organization, but also social inequalities, such as childhood socioeconomic background, within the broader social context of Singapore. Within this culturally diverse landscape, the author examines the empirical representations of theoretical perspectives emergent from the imagined dialogues that the managers have with each other, through the researcher as the medium. Notions of how expatriate managers are assertive by disposition and local managers are, conversely, risk and uncertainty avoidant, are first presented as symbolic impositions of cultural hegemony, before presenting perspectives that concede ('conciliatory') and reject ('retaliatory') these notions from a postcolonial vantage point. From the empirical findings, the author explores how theoretical dialogues on symbolic power and postcolonial organizational theory may unfold within the context of highly globalized societies. 

Le but de cette étude empirique est d'illustrer les interactions entre la théorie du pouvoir symbolique (champ, habitus, capital culturel) chez Bourdieu et la théorie des organisations postcoloniales. Les directeurs expatriés et locaux d'une filiale de multinationale française de l'autorité directoimplantée à Singapour expriment leurs points de vue divergents sur l'affirmationriale. Les résultats de ce travail ethnographique mettent en évidence l'exercice du pouvoir symbolique et les différentes réponses apportées à cette imposition. Ces différentes conceptions de l'autorité directoriale ne sont pas basées sur les seules relations de pouvoir au sein de l'organisation mais aussi sur l'origine socio-économique de l'individu dans le contexte social de Singapour. Dans cet environnement culturel diversifié, nous examinons les représentations empiriques et les perspectives théoriques qui émergent ddirecteurs par la médiation du chercheur. Les conceptions qui sous-tendent la propension des directeurs expatriés à affirmer leur autorité et celle des directeurs locaux à éviter les risques et les incertitudes sont interprétées comme l'imposition symbolique d'une l'hégémonie culturelle. Nous présentons ensuite des perspectives qui concèdent (« conciliation ») et qui réfutent (« antagoniste ») ces conceptions dans une une comment les théories du pouvoir symbolique et des organisations postcoloniales peuvent se dstratégie de gain postcolonial. A partir de ces résultats empiriques, nous examinons développer et interagir dans le contexte de sociétés fortement mondialisées.

Este estudio empírico busca ilustrar las interrelaciones complementarias entre la teoría de Bourdieu del poder simbólico (campo, habitus, capital cultural) y la teoría postcolonial de las organizaciones. Gerentes locales y expatriados, de una corporación multinacional francesa instalada en Singapur comparten sus etnográfico dan cuepuntos de vista divergentes sobre la asertividad en la gestión. Los descubrimientos del trabajo de camponta del ejercicio del ejercicio del poder simbólico y de las respuestas diferencias a esta imposición. La valoración diferenciada de la asertividad gerencial se apoya no sólo en las relaciones de poder dentro de la organización, sino también en las desigualdades sociales, como los antecedentes socioeconómicos, dentro del contexto social más amplio de Singapur. Dentro de este paisaje culturalmente diverso, examino las representaciones empíricas de las perspectivas teóricas que emergen de los diálogos imaginados que los gerentes tienen entre sí, teniendo al investigador como mediador. Las nociones de como los gerentes expatriados son asertivos por disposición y los gerentes locales, al contrario, evitan el riesgo y la inseguridad, son presentado primeramente como imposiciones simbólicas de la hegemonía cultural, antes de presentar perspectivas que conceden ("conciliadoras") y rechazan ("antagónicas") estas nociones desde un punto de vista postcolonial. A partir de los descubrimientos etnográficos, exploro como los diálogos teóricos de la teoría del poder simbólico y de la teoría postcolonial de las organizaciones puede desarrollarse en el contexto de sociedades altamente globalizadas. Copyright © 2013 The Author(s).
Original languageEnglish
Pages (from-to)341-355
JournalCurrent Sociology
Volume61
Issue number3
DOIs
Publication statusPublished - May 2013

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Citation

Lee, D. H. L. (2013). Bourdieu's symbolic power and postcolonial organization theory in local–expatriate relationships: An ethnographic study of a French multinational corporation in Singapore. Current Sociology, 61(3), 341-355. doi: 10.1177/0011392113482824

Keywords

  • Childhood socioeconomic background
  • Cultural capital
  • Habitus
  • Multinational corporation (MNC)
  • Postcolonial organizational theory
  • Symbolic power